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Saturne La planète aux multiples anneaux

Saturne est la planète de toutes les fascinations.

Observable de très longues heures, voire toute la nuit lors de ses apparitions les plus favorables, Saturne est une planète qui surprend toujours lorsqu'on la voit la première fois dans un instrument.

Ses anneaux constituent sa particularité majeure.

Elle est après Jupiter, la plus grosse planète du système solaire.

Diamètre équatorial

120 000 kms

Période de révolution

29,46 ans

Rotation sur elle-même

10 heures 13 minutes 59 s

Distance moyenne Soleil-Saturne

1427 millions de kms
Observer Saturne au télescope fut l'une de mes occupations favorites de 1999 à 2010. J'ai pu notamment assister au basculement progressif de l'angle s'ouvrant et se refermant des anneaux découlant de la position héliocentrique de la Terre par rapport à Saturne. Les anneaux semblent disparaître au moment du passage de la Terre dans le plan de ceux-ci (anneaux vus par la tranche).


Caractéristiques saturniennes

Saturne est entouré d'une couche d'hydrogène comparable à celle de Jupiter, mais sans doute plus épaisse. Au-dessous se situe une région d'hydrogène métallique liquide, qui entoure elle-même un noyau rocheux que l'on présume beaucoup plus gros que celui de Jupiter.

Comme sur Jupiter, la couche extérieure visible de l'atmosphère saturnienne est traversée de bandes sombres et de bandes claires, mais leur conformation et leurs couleurs n'ont rien de comparable avec celles de Jupiter. La pesanteur joue, ici, un grand rôle. Sur Saturne, l'attraction gravitationnelle est beaucoup plus faible que sur Jupiter, de sorte que les couches atmosphériques sont moins compressées et atteignent une épaisseur d'environ 300 kilomètres.

Quant à sa constitution atmosphérique, elle est elle-même différente. Sa densité est de l'ordre de 0,7g/cm3 : Elle est inférieure à l'eau !


Les anneaux

Les anneaux de Saturne sont très complexes. Depuis la terre, on peut distinguer les parties principales du spectaculaire système d'anneaux qui entourent Saturne.

L'anneau A, l'anneau B qui est le plus brillant et l'anneau C qui est très sombre. Lorsque les anneaux se présentent dans des conditions d'observation particulièrement favorables, on peut apercevoir aussi la division de Cassini, une zone sombre qui sépare les anneaux A et B.

L'anneau A est lui-même sillonné par la division de Encke, découverte en 1838 par Johann Encke.

Les observations effectuées par les sondes spatiales ont permis de découvrir que les anneaux étaient constitués par des centaines de très minces annelets, juxtaposés en formation concentrique. Elles ont également révélé l'existence d'anneaux extérieurs inconnus, identifiés par les lettres F, G et E.

Les anneaux de Saturne (CONSTELLATIONS ET PLANETES - GRUND)


Les satellites

Saturne a 21 satellites. Selon certaines sources internet, leur nombre est porté à 62 connus au 1er septembre 2010 dont 53 ont été nommés.

De la terre, un amateur chevronné équipé d'un instrument de 200 mm d'ouverture peut en percevoir cinq d'entre eux. Titan est visible dans les plus modestes instruments, tandis qu'un diamètre de 100 mm d'ouverture est un minimum pour percevoir les deux suivants (Rhéa et Téthys, seulement dans des situations très favorables). Quant aux deux derniers, Japet et Dioné, leur repérable est le plus délicat. 18 sont officiellement référencés. Les autres satellites qui n'ont été observés qu'une seule fois et dont l'existence n'a pas été prouvée n'apparaissent pas dans ce tableau.

Les 18 satellites de Saturne officiellement référencés

Nom des satellites

Période de révolution

Dimensions

Magnitude

Découvreur

Année de la découverte

1981 S13

?

20 km

?

 M.Showalter

1990

Atlas

0,60 jour

38 x ? x 26 km

18

Voyager 1

1980

Prométhée

0,61 jour 

140 x 100 x 74 km

16,5

Voyager 1

1980

Pandora

0,63 jour

 110 x 84 x 66 km

16

Voyager 1

1980

Janus

0,69 jour

220 x 190 x 160 km

14,5

A. Dollfus

1966

 Epimethée

0,69 jour

140 x 120 x 100 km

15,5

A. Dollfus

1966

Mimas

0,94 jour

392 km

12,9

W. Herschel

1789

Encelade

1,37 jours

500 km

11,8

W. Herschel

1789

Téthys

1,89 jours

1060 km

10,3

G. D. Gassini

1684

Telesto

1,89 jours

? x 24 x 22 km

19

B. Smith et al.

1980

Calypso

1,89 jours

 30 x 24 x 16 km

18,5

B. Smith et al.

1980

Dioné

2,74 jours

1120 km

10,4

G. D. Cassini

1684

Hélène

2,74 jours

36 x 32 x 30 km

18

Voyager 1

1980

Rhéa

4,52 jours

1530 km

9,7

G. D. Cassini

1672

Titan

15,94 jours

5150 km

8,4

C. Huygens

1655

 Hypérion

21,28 jours

350 x 234 x 200 km

14,2

 W. Bond

1848

Japet

79,33 jours

1460 km

10,2 à 11,9

G. D. Cassini

1671

Phoebé

550,4 jours

220 km

16,5

W. Pickering

1898


Son observation

Saturne est un objet fascinant.

Repérable sous la forme d'un point lumineux nettement plus faible que Jupiter, Saturne prend la forme d'un disque entouré d'un anneau minuscule dans une petite lunette de 50 mm grossissant 50 x. La division de Cassini devient correctement observable à partir de 75 mm d'ouverture.

Quant aux détails du globe de Saturne, ils sont beaucoup moins apparents que ceux de Jupiter, ce qui les réserve à des amateurs assez chevronnés et bien outillés. On peut y voir des bandes claires et foncées avec quelques taches. Il faut beaucoup de patience et de persévérance pour noter des particularités variables intéressantes. Des taches sombres sont rarement visibles sur le disque mais lorsqu'il en paraît une, il est vivement recommandé d'en suivre l'évolution et d'en signaler l'existence aux organismes intéressés comme la Société Astronomique de France (SAF).


Eclat et filtres

Saturne, contrairement à Jupiter, est peu sensible aux couleurs.

La couleur Jaune est celle qui a le plus d'effet sur Saturne car elle permet de "pénétrer" l'atmosphère et d'augmenter le contraste général.

Arnaud FIOCRET © 2003 (2012)

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